Saber exactamente cuál es el origen de los aceites esenciales es difícil pues el uso de plantas y extractos de plantas se puede encontrar en casi todas las civilizaciones antiguas. Aunque algunas personas piensan que los aceites esenciales son una tendencia nueva, sabemos que el uso de las plantas para promover un cuerpo saludable es una tradición consagrada por el tiempo, y ha formado un eslabón primordial para la humanidad durante siglos y siglos.

A continuación puedes encontrar algunos ejemplos de cómo algunas civilizaciones antiguas hacían uso de las plantas y cómo fue evolucionando.

Foto: Adrian Dascal

Antiguo Egipto

El uso de productos de plantas ha sido registrado desde el 3000 A. C. en Egipto, donde se usaban extractos de plantas para muchas tareas, así que el origen de los aceites esenciales se puede trazar hasta ese entonces. Cuando se analizó la momia del faraón Ramsés V, se descubrieron los compuestos aromáticos del enebro, de alcanfor y mirra, confirmando así su uso en rituales funerarios sagrados. Los preciosos compuestos de plantas y resinas como pimienta, corteza de canela, incienso y mirra, alimentaban las prósperas rutas comerciales que cruzaban los áridos desiertos de la región. La reverencia que sentía esta antigua cultura por las plantas es también evidente en las imágenes botánicas que aparecen en los jeroglíficos y en el arte egipcio. 

Foto: Cristina Gottardi

Antigua Grecia

Alrededor del 2000 A. C., surgieron las primeras civilizaciones europeas en Grecia, trayendo con ellos el interés por la perfumería y otros tratamientos a base de plantas. Hombres como Homero e Hipócrates tomaron las tradiciones de los egipcios y exploraron más sobre los usos aromáticos y las plantas. Sus investigaciones permearon la cultura griega, influyendo en las prácticas de la época. Existe documentación escrita de extracciones de solventes con vino y grasas, para extraer los compuestos volátiles de las plantas.

Ayurveda en India

La práctica ayurvédica, desarrollada a lo largo de 5000 años en India, consiste en el uso de elementos de la Tierra para encontrar el equilibrio en el cuerpo. Hoy, la mayoría de las personas en India siguen la tradición ayurvédica, exclusivamente o combinada con prácticas occidentales. Aunque los métodos son muy variados, el uso ayurvédico de plantas y compuestos aromáticos se enseña actualmente en más de 100 universidades acreditadas en Estados Unidos.

Foto: Pratiksha Mohanty

Los aceites esenciales en el Imperio Romano

En la antigua Roma, los compuestos aromáticos eran parte vital de la cultura y la salud. Los romanos eran conocidos por usar extractos de plantas para baños aromáticos, masajes y perfumes. El baño era una especie de arte donde los perfumes y los aceites tenían un importante papel. Los hombres y mujeres de Roma visitaban elaboradas casas de baño para socializar o recuperarse después de un gran banquete.

La literatura científica de la época muestra que los extractos y compuestos aromáticos de las plantas se usaban ampliamente por sus diversos beneficios.

Prácticas de medicina tradicional en China

Durante siglos, las prácticas chinas tradicionales han incorporado el uso de las plantas para promover el bienestar. Entre los años 500 y 1300 D. C. , China fue potencia mundial líder, con avances en ciencia y tecnología que superaban los de cualquier otra civilización de la época. Se han realizado extensas investigaciones, que han llevado a muchos avances en el uso de plantas, y las partes de ellas.

Una leyenda china habla de un hombre llamado Shennong, emperador y maestro. Aunque según la leyenda Shennong entendía los efectos de las plantas debido a que su cuerpo era transparente, lo que le permitía ingerir diferentes hierbas y “ver” directamente su efecto sobre su cuerpo, también dejó textos que describen sus investigaciones en cientos de tipos de plantas. Los protocolos basados en su experiencia y sus Investigaciones han pasado por generaciones y siguen Influyendo sobre el cuidado de la salud moderna.

Persia medieval y la destilación de aceites esenciales

En la Persia medieval (actualmente Irán), las resinas y especias se usaban y comerciaban regularmente y eran valoradas para la perfumería y para ayudar a mantener la salud. Un doctor persa, Avicenna, escribió extensamente sobre la salud y el bienestar, y se le conoce como el padre de la aromaterapiaa pesar de que él no creó el término. También dejó su marca en el campo de la química, por sus experimentos con la destilación. Probó con varios métodos de destilación usando flores, y finalmente aisló el aroma de la rosa y produjo agua de rosas.

Foto: Valentina Locatelli

La quintaesencia en la Edad Media

En la Edad Media, los primeros químicos buscaban desesperadamente lo que llamaban la ‘quintaesencia’ de la vida: un quinto elemento elusivo, además de los cuatro elementos conocidos. Estos alquimistas, que se basaban en los descubrimientos de Avicenna, experimentaron con la destilación de las plantas. En sus experimentos, descubrieron que, durante el proceso de destilación, subía una sustancia a la superficie del agua. En este punto, cualquier sustancia que no se mezclara con agua se clasificaba como aceite. Con este descubrimiento, los alquimistas creían haber encontrado la quintaesencia que buscaban, la esencia de toda vida. Así fue como nació el término aceite esencial.

El nacimiento de la aromaterapia

En el siglo XIX, y principios del XX, los nuevos desarrollos en la química incrementaron la sofisticación y el entendimiento de los métodos de extracción de aceites esenciales.

Fue durante este tiempo que René-Maurice Gattefosse (químico y perfumero), acuñó el término aromaterapiaSu amplio estudio sobre los aceites esenciales, especialmente de la Lavanda y Salvia, abrieron una puerta a un uso más profundo. Un ejemplo de esto es el Salvol, jabón antiséptico y antiviral hecho a base de aceite esencial de Salvia, borneol, jabón rojo Turco y agua, utilizado durante la gripe o influenza española de 1918 a manera de desinfectante; esto abrió paso a que algunos médicos en Francia ofrecieran aceites esenciales en sus consultorios. Hoy en día se sigue estudiando su uso seguro para aplicaciones médicas.

Como puedes ver, después de esta breve historia de los aceites esenciales, por siglos muchas culturas han usado las plantas para cuidar de sus cuerpos. Así que, para quienes piensan que los aceites esenciales no son más que una moda que pronto pasará, es importante saber que han estado aquí por miles de años y siguen y seguirán ayudándonos a cultivar nuestro bienestar.

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